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[로봇 애완 동물 : 노인의 외로움 퇴치의 새로운 개척지] 뉴욕주 노인국(NYSOFA)은 노인들에게 로봇 애완동물을 소개하기 위해 노력

박세훈 | 기사입력 2024/07/09 [00:01]

[로봇 애완 동물 : 노인의 외로움 퇴치의 새로운 개척지] 뉴욕주 노인국(NYSOFA)은 노인들에게 로봇 애완동물을 소개하기 위해 노력

박세훈 | 입력 : 2024/07/09 [00:01]

 

로봇 애완 동물 : 노인의 외로움 퇴치의 새로운 개척지

1990년대 초, 일본 국립 산업 과학 기술 종합 연구소의 한 연구원은 암사슴 눈을 가진 새끼 바다표범을 닮은 치료 로봇인 파로(Paro)를 개발하기 시작했다. 30여 년이 지난 지금, 파로는 노인들에게 동반자 관계를 제공하도록 설계된 로봇의 가장 잘 알려진 사례로 남아 있다. 2011년 파로는 '심슨 가족'에 비공식 카메오로 출연해 문화적 영향력을 강조하기도 했다.

일본은 신기술의 빠른 채택과 국민의 29%가 65세 이상인 고령화로 인해 오랫동안 에이테크 로봇 분야의 선두 주자였다. 기대 수명의 증가는 일반적으로 긍정적이지만, 전통적인 지원 구조를 약화시킬 수도 있다. 로봇은 노인 돌봄 부족을 보완하고 노인들의 외로움을 완화하기 위한 해결책으로 제안되었다.

미국은 이 분야에서 일본만큼 발전하지는 않았지만 인구 고령화도 겪고 있다. 현재 6,200만 명의 미국인이 65세 이상이며 전체 인구의 18%를 차지한다. 이 숫자는 2054년까지 8,400만 명(23%)으로 증가할 것으로 예상된다. 이러한 인구 증가에 대응하기 위해 뉴욕주 노인국(NYSOFA)은 노인들에게 로봇 애완동물을 소개하기 위해 노력하고 있다. 2018년부터 이 부서는 31,500마리 이상의 로봇 애완동물을 나이 든 뉴요커들에게 배포했다.

감독 대행인 그렉 올슨(Greg Olsen)은 아마존에서 로봇 애완동물을 구입한 당시 8살이던 딸이 이 프로그램에 영감을 주었다고 말한다. 잠재력을 본 올슨은 노인들과 함께 로봇 애완동물을 시험해 볼 것을 제안했다. 이 프로그램에는 Joy for All 브랜드를 통해 실물과 같은 로봇 동물을 생산하는 회사인 Ageless Innovations의 로봇 애완동물이 등장한다. 그 수집품은 리트리버를 닮은 개, 고양이, 그리고 가장 최근에 추가된 워커 스쿼커(Walker Squawker)를 포함하는데, 이 새는 보행 장치를 사용하는 사람들을 돕기 위해 고안된 것이다.

이 로봇 애완 동물은 빛과 접촉에 반응하는 센서를 장착하여 상호 작용하는 동반자가 된다. 특히 리트리버 모델이 가장 인기가 많아 전체 요청의 약 60%를 차지했다.

이 이니셔티브는 2018년 외로움이 건강에 미치는 심각한 영향을 강조하며 하루에 담배 15개비를 피우는 것과 비교한 미국 공중위생국장 비벡 머시(Vivek Murthy)의 성명과 일치했다. 고립은 노인의 신체적, 인지적 쇠퇴를 악화시킬 수 있으며, 이는 COVID-19 팬데믹으로 인해 더욱 악화되었다. 머시는 최근 외로움이 유행병이라고 선언했다.

연구에 따르면 반려동물을 키우면 노인들의 외로움을 크게 줄일 수 있다고 한다. 그러나 여러 가지 이유로 살아있는 애완 동물을 소유하는 것은 많은 노인에게 실현 가능하지 않을 수 있다. 로봇 애완 동물은 대안을 제공한다. 2022년 연구에 따르면 로봇 반려동물을 포함한 반려동물은 약물 치료와 관련된 위험 없이 우울증과 외로움을 개선했다. 이 연구는 특히 인간 상호 작용이 제한된 COVID-19 봉쇄 기간 동안 이 반려동물들이 의미 있는 활동과 긍정적인 경험을 제공했다고 언급했다.

그러나 이 연구는 로봇 애완 동물이 독립적인 솔루션이 아니라는 점도 강조했다. 인간의 상호 작용은 여전히 중요하다. 올슨은 로봇 반려동물 프로그램이 노인들이 사랑하는 사람들과 계속 연결될 수 있도록 설계된 소셜 로봇인 엘리큐(ElliQ)를 생산하는 인튜이션 로보틱스(Intuition Robotics)와 같은 기술 회사와의 파트너십을 포함한 광범위한 이니셔티브의 일부라고 설명한다.

NYSOFA의 로봇 반려동물 프로그램은 외로움을 퇴치하는 데 유용한 도구임이 입증되었다. Olsen은 로봇 애완 동물에 강한 애착을 형성한 고객의 이야기를 공유합니다. 한 여성은 로봇 고양이를 죽은 손에서 꺼내야 한다고 말했고, 또 다른 여성은 로봇 개와 함께 묻혀 달라고 요청해 조문객들을 놀라게 했다.

요약하자면, 로봇 애완 동물은 노인들의 외로움을 완화하는 데 가능성을 보여주었다. 만병통치약은 아니지만 고령 인구의 웰빙을 개선하기 위한 포괄적인 전략의 혁신적인 부분이다.   (Impact Lab)

 

 
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